Mary Douglas Nicol sa narodila 6. februára 1913 v Londýne. Odmalička cestovala s rodičmi po rôznych lokalitách v USA, Taliansku a Egypte, pretože otec sa venoval krajinomaľbe a po návrate do Londýna svoje akvarely úspešne predával.

Nadšená pre archeológiu
Nicolovci trávili veľa času na juhu Francúzska. Keď mala Mary dvanásť, bývali v Les Eyzies, kde archeológ Élie Peyrony skúmal jednu z jaskýň s fosíliami. Dovolil Mary, aby sa prehrabávala v jamách na nálezisku, kde nachádzala škrabky z pazúrika, hroty a iné nepovšimnuté veci. Potom sa rodina presťahovala do Cabrerets, kde sa Mary zoznámila s kňazom Lemozim, ktorý jej ukázal praveké kresby bizónov a koní v jaskyni Pech Merle. Na jar roku 1926 otec zomrel na rakovinu a matka s 13-ročnou Mary sa vrátili do Londýna.

w
Zdroj: Archív

Problémy v puberte
Matka zapísala Mary do katolíckej kláštornej školy, kde jej vyčítali provinčný akcent, a keď odmietla recitovať poéziu, vyhodili ju. Rovnako dopadla aj v druhej škole po zavinenom výbuchu v chemickom laboratóriu. Zúfalá matka najala dvoch učiteľov, ale ani tí nedosiahli viac ako mníšky. Keď sa presťahovali do štvrte Kensington, Mary sama začala chodiť na prednášky z archeológie. Keď archeológ Mortimer Wheeler videl jej záujem, zobral ju v lete na vykopávky rímskeho sídla Verulamium. Potom štyri roky robila asistentku Dorothy Liddell na neolitickom nálezisku v Hembury.