Mary celý život považovala za svoj domov veľký dvojposchodový dom z červených tehál vo Philadelphii, ktorý patril starým rodičom z matkinej strany. Tam sa v roku 1878 narodila jej mladšia sestra Helen.

Nedostala diplom
V detstve Mary trávila všetok voľný čas v záhrade, učila sa poznávať rastliny a zvieratá. O jej budúcom živote rozhodla kniha o chémii v medicíne, ktorú objavila v miestnej knižnici. Dočítala sa v nej, že prvky, ktoré sú dôležité na zachovanie života, sú ľudským okom neviditeľné.

d
Zdroj: Profimedia

Zvedavá Mary chcela za každú cenu študovať chémiu, čo riaditeľka súkromnej dievčenskej školy označila ako škandál. V roku 1890 so súhlasom dekana a s podporou profesora chémie Edgara F. Smitha začala študovať na Pensylvánskej univerzite chémiu so zameraním na botaniku a zoológiu. Po jej skončení však dostala iba certifikát o odbornosti, pretože v tom čase univerzita nedávala diplomy ženám.