Rodičia William a Frances Nightingalovci patrili k zámožnej anglickej šľachte a obe dcéry (aj staršia Frances Parthenope) sa im narodili počas dvojročnej svadobnej cesty po Európe.

Liberálna výchova
Florence vyrastala v rodine, ktorej boli blízke liberálne a humanitárne názory. Otec William bol absolventom Cambridgeskej univerzity a dcéry sám vyučoval doma. V roku 1838 sa rodina znova vydala na cesty po Európe. V Paríži sa zoznámili s excentrickou majiteľkou salóna Mary Clarke prezývanou Clarkey, u ktorej sa schádzali miestni intelektuáli. Florence sa s Clarkey spriatelila, hoci medzi nimi bol vekový rozdiel 27 rokov, a práve u nej sa „nakazila“ myšlienkou o rovnosti mužov a žien.

Florence Nightingale is famous for her nursing work during the Crimean War (1854 - 56). From the Archives of Press Portrait Service
Zdroj: Profimedia

Služba ľuďom
Sedemnásťročná Florence bola príťažlivá, štíhla a pôvabná. Jej predstava o budúcnosti však bola v rozpore s tým, čo sa očakávalo od mladej ženy jej postavenia. Hnaná silnou túžbou pomáhať druhým spočiatku rešpektovala nesúhlas rodiny, ale v roku 1844 rozhodne oznámila, že sa stane zdravotnou sestrou. Tvrdo na sebe pracovala, učila sa, skúsenosti zbierala v nemocniciach v Londýne a Edinburghu. Situácia vo viktoriánskych nemocniciach však bola zúfalá. Ošetrovateľky nemali potrebné vzdelanie, nedodržiavala sa hygiena, nefungovala organizácia práce. Florence navštívila nemocnice v Taliansku, Grécku, Nemecku a vo Francúzsku, kde absolvovala kurzy ošetrovateliek a získala prax.